Στην έρημο Μοχάβε, περίπου εκατό μίλια βόρεια του Λος Άντζελες, μηχανικοί εργάζονται πάνω σε ένα πρόγραμμα το οποίο θα μπορούσε να φέρει το όραμα ενός πιο προσιτού στο ευρύ κοινό διαστημικού τουρισμού λίγο πιο κοντά.

Πρόκειται για το διαστημικό σκάφος της Virgin Galactic, το οποίο ελπίζεται πως θα είναι σε θέση να μεταφέρει τουρίστες στο διάστημα εντός διαστήματος δύο ετών. Ακόμα και αν οι εργασίες βρίσκονται ακόμα σε πρώιμο επίπεδο, το σκάφος δίνει ήδη μία γενική εντύπωση σχετικά με την εμπειρία που θα βιώνουν οι έξι επιβάτες: τα τοιχώματα του διαστημοπλοίου είναι γεμάτα παράθυρα, τα οποία θα επιτρέπουν στους διαστημικούς τουρίστες να βλέπουν τις αλλαγές στον ουρανό της Γης, πριν αντικρίσουν το μαύρο του Διαστήματος.

Το μέγιστο ύψος στο οποίο θα φτάνει το διαστημόπλοιο (και τα «αδελφά» του σκάφη) είναι 360.000 πόδια. Από εκεί θα μπορούν να δουν την επιφάνεια της Γης από το Διάστημα, καθώς και την ατμόσφαιρά της. Επίσης, θα έχουν τη δυνατότητα να βιώσουν πέντε λεπτά έλλειψης βαρύτητας (ακόμα και αν αυτά τα λεπτά θα χαρακτηρίζονται μάλλον από…συγκρούσεις μεταξύ των επιβατών, εντός του μικρού χώρου της καμπίνας, διαμέτρου επτάμισι ποδών).

«Είναι εξαιρετικά συναρπαστικό να βλέπει κανείς ένα νέο όχημα, το οποίο κάποια στιγμή θα μεταφέρει επιβάτες στο διάστημα, επιτρέποντας σε ένα μεγάλο τμήμα του τουρισμού να βιώσει το ταξίδι στο Διάστημα» είπε ο Πιτ Σίμπολντ, ένας από τους πιλότους δοκιμών του σκάφους.

Τα ταξίδια θα ξεκινήσουν από το πρώτο «πολιτικό» διαστημοδρόμιο του κόσμου, στο Νέο Μεξικό. Οι διαστημικοί τουρίστες θα περνούν τρεις ημέρες εκπαίδευσης για να ελεγχθεί η πνευματική και η σωματική τους υγεία. Η Virgin εκτιμά πως οι περισσότεροι πελάτες θα περνούν αυτά τα τεστ.

Το διαστημοδρόμιο (Spaceport America) βρίσκεται κοντά στο κέντρο πυραυλικών δοκιμών του αμερικανικού στρατού, Ουάιτ Σαντς, κάτι που σημαίνει πως δεν θα υπάρχει θέμα «διαμοιρασμού» του εναερίου χώρου με πολιτικά αεροσκάφη και πως θα μπορεί να υπάρχει συνεργασία και αξιοποίηση των οργάνων εντοπισμού/ παρατήρησης του στρατού.

Για να απογειωθεί, το διαστημόπλοιο χρειάζεται τη βοήθεια ενός ειδικά διαμορφωμένου αεροπλάνου- μητρικού σκάφους, το οποίο θα το μεταφέρει σε ύψος 50.000 ποδών. Σε εκείνο το ύψος το «τουριστικό» σκάφος θα αποκολλάται και επιταχύνει στα 2.500 μίλια/ ώρα, αφήνοντας πίσω του την ατμόσφαιρα.

Κατά την Virgin, τα ταξίδια στο Διάστημα θα έχουν μικρότερες εκπομπές διοξειδίου του άνθρακα από ότι μία «συμβατική» υπερατλαντική πτήση. Παρά το ομολογουμένως υψηλό κόστος, η κατανάλωση καυσίμων μειώνεται δραστικά χάρη στη χρήση συνθετικών υλικών τόσο στο «μητρικό σκάφος» όσο και στο διαστημόπλοιο.

«Ο ένας και μοναδικός στόχος μας είναι να μεταφέρουμε ανθρώπους στο Διάστημα, ξανά και ξανά και ξανά» είπε ο Ματ Στινεμέτσε, της Scaled Composites, που συμμετέχει στο πρόγραμμα, συμπληρώνοντας πως «για τα πρώτα 1-2 έτη, ο στόχος μας θα είναι να μεταφέρουμε μερικές χιλιάδες άτομα στο Διάστημα. Οι κανόνες του παιχνιδιού αλλάζουν. Όλοι θα ξέρουν κάποιον που έχει βρεθεί στο Διάστημα μετά από 20 χρόνια».

Προς το παρόν, δεν υπάρχουν ανταγωνιστές- ωστόσο, εάν το εγχείρημα αποδειχτεί επιτυχημένο, πιστεύεται πως δεν θα αργήσουν να εμφανιστούν αντίστοιχα προγράμματα. Επί της παρούσης, 400 άτομα έχουν ήδη κλείσει εισιτήρια, κόστους 200.000 δολαρίων το ένα.