Εδώ και μήνες, τα μάτια των αστρονόμων παραμένουν στραμμένα σε μια βρόμικη χιονόμπαλα που ήρθε από τις παρυφές του Ηλιακου Συστήματος και ετοιμάζεται τώρα για ένα καυτό ραντεβού με τον Ήλιο.

Η ώρα της κρίσης θα έρθει την προσεχή Πέμπτη, οπότε ο κομήτης ISON είτε θα διαλυθεί είτε θα μετατραπεί σε υπερθέαμα.

Ο ISON πιστεύεται ότι προέρχεται από το Νέφος του Όορτ, ένα υποθετικό σύννεφο από εκατομμύρια κομήτες και άλλα παγωμένα σώματα, το οποίο βρίσκεται σε απόσταση ενός ετός φωτός από τον Ήλιο. Για άγνωστο λόγο, ο κομήτης εκτινάχθηκε από το σύννεφο του Όορτ και πήρε πορεία προς την καρδιά του Ηλιακού Συστήματος.

Ο κομήτης ετοιμάζεται τώρα να περάσει πίσω από τον Ήλιο, και οι αστρονόμοι αγωνιούν να μάθουν αν θα επανεμφανιστεί στην άλλη πλευρά για το ταξίδι της επιστροφής.

Γύρω στις 7 το απόγευμα ώρα Ελλάδας στις 28 Σεπτεμβρίου, ο κομήτης θα βρεθεί στην ελάχιστη απόστασή του από τον Ήλιο, περίπου 1,175 εκατομμύρια χιλιόμετρα, οπότε θα εκτεθεί σε θερμοκρασίες έως και 4.900 βαθμών Κελσίου.

http://news.in.gr/files/1/2013/Sci2/encke_ison_crop_srem_lr.gif
O κομήτης ISON και ο διαφορετικός κομήτης Encke σε εικόνες της αποστολής STEREO της NASA στις 20 και 21 Νοεμβρίου. Κλικ για μεγέθυνση (Πηγή: Karl Battams/NASA/STEREO/CIOC)

Η θερμότητα θα μπορούσε να λιώσει εντελώς τον πυρήνα του κομήτη, ο οποίος έχει διάμετρο 1,6 χιλιομέτρων και αποτελείται κυρίως από πάγους νερού, αμμωνίας και άλλων υλικών.

Ακόμα όμως κι αν επιζήσει στο ψήσιμο, ο πυρήνας ίσως διαλυθεί από τις ισχυρές παλιρροϊκές δυνάμεις που θα δεχθεί από το βαρυτικό πεδίο του Ήλιου.

Αν όμως ο κομήτης βγει αλώβητος από την περιπέτεια, δεν αποκλείεται να ανακηρυχθεί πράγματι σε «κομήτης του αιώνα» όπως ελπίζουν οι αστρονόμοι: Καθώς θα απομακρύνεται, η ηλιακή ακτινοβολία θα συνεχίσει να εξαχνώνει τους πάγους και θα δώσει έτσι τεράστιες διαστάσεις στην κόμη, ή ουρά, του ISON.

Αυτό θα σήμαινε ότι ο κομήτης θα είναι ορατός σχεδόν όλο το Δεκέμβριο ακόμα και με γυμνό μάτι.

in.gr