Μέσα στην ατυχία του στάθηκε τελικά τυχερός. Ο αυτοκρατορικός πιγκουίνος, ο Happy Feet όπως τον ονόμασαν από την ομώνυμη ταινία κινουμένων σχεδίων οι ντόπιοι που τον βρήκαν την περασμένη εβδομάδα σε παραλία στη Νέα Ζηλανδία, 4.000 χλμ. μακριά από το σπίτι του, την Ανταρκτική, είναι κάθε μέρα και καλύτερα.

Η περίπτωση του γλυκύτατου πιγκουίνου, που σύμφωνα με τους ειδικούς δεν πρέπει να είναι πιο μεγάλος από 10 μηνών, έκανε τον γύρο του κόσμου. Οχι μόνο γιατί ο μικρούλης αναζητώντας τροφή βρέθηκε σ' άλλη γη σ' άλλα μέρη, ούτε γιατί είναι μόλις ο δεύτερος αυτοκρατορικός πιγκουίνος που πατάει το πόδι του στη Νέα Ζηλανδία - ο προηγούμενος εθεάθη το 1967.

Αυτό που κυρίως εντυπωσίασε την κοινή γνώμη είναι ότι αντί για χιόνι που τρώνε συνήθως οι πιγκουίνοι για να παραμένουν ενυδατωμένοι, ο Happy Feet μπερδεύτηκε κι έφαγε άμμο. Για την ακρίβεια, καταβρόχθισε τεράστιες ποσότητες άμμου, αν αναλογιστεί κανείς πως οι γιατροί αφαίρεσαν από το στομάχι του με ενδοσκοπική επέμβαση τουλάχιστον τρία κιλά.

Κανείς ωστόσο δεν αντιλήφθηκε αμέσως ότι ο νεαρός πιγκουίνος αντιμετωπίζει σοβαρότατο πρόβλημα υγείας. Αν και λίγο χαμένος, σε γενικές γραμμές ήταν χαριέστατος και τίποτα δεν έκανε τους ειδικούς να ανησυχούν: το βάρος του και το ύψος του ήταν απολύτως φυσιολογικά (10 κιλά και 80 εκατοστά αντίστοιχα). Η κατάστασή του άρχισε να γίνεται ανησυχητική όταν πια έπεσε σε λήθαργο, οπότε πήραν την πρωτοβουλία να τον μεταφέρουν στον Ζωολογικό Κήπο του Ουέλιγκτον, όπου διαπιστώθηκε ότι κυριολεκτικά είχε πέσει με τα μούτρα στην άμμο.

Τέλος καλό όμως, όλα καλά. «Με λίγη τύχη, το πεπτικό σύστημα του πιγκουίνου θα αρχίσει να λειτουργεί πάλι φυσιολογικά», σχολίασε ο επικεφαλής της γαστρεντερολογικής κλινικής στο Νοσοκομείο Ουέλιγκτον, ο Τζον Ουέθ, μετά το τέλος της επέμβασης. Από χθες λοιπόν, ο Happy Feet μπήκε σε πρόγραμμα ειδικής διατροφής, το οποίο περιλαμβάνει πολτοποιημένα ψάρια, ανακατεμένα με ολίγον καθαρτικό, προκειμένου ο οργανισμός του να αποβάλει τυχόν υπολείμματα άμμου και σιγά σιγά να ανακτήσει τις δυνάμεις του.

Αυτό βέβαια δεν σημαίνει πως ο πιγκουίνος θα μπορέσει να επιστρέψει άμεσα στο φυσικό του περιβάλλον.