Οι προβλέψεις για καταιγίδα την «ώρα μηδέν» τελικά δεν επιβεβαιώθηκαν και το Atlantis εκτοξεύτηκε την Παρασκευή στην τελευταία αποστολή διαστημικού λεωφορείου έπειτα από 30 χρόνια δράσης.

Τουλάχιστον 750.000 άνθρωποι ταξίδεψαν στο Ακρωτήριο Κανάβεραλ για να γίνουν μάρτυρες της ιστορικής εκτόξευσης -μια κοσμοσυρροή που θύμισε τις αποστολές Apollo στη Σελήνη τις δεκαετίες του 1960 και 1970.

Μέχρι αργά το απόγευμα, η μετεωρολογική υπηρεσία της NASA έδινε 70% πιθανότητα αναβολής της εκτόξευσης λόγω βροχής.

Τελικά δεν έβρεξε, το θρίλερ όμως κορυφώθηκε όταν η αντίστροφη μέτρηση σταμάτησε για λίγο στα -31 δευτερόλεπτα. Τελικά η διαδικασία συνεχίστηκε μέχρι την πυροδότηση στις 18.26 ώρα Ελλάδας, φέρνοντας ανακούφιση στους χιλιάδες υπαλλήλους της NASA και το τεράστιο κοινό των θεατών σε όλο τον κόσμο.

Στην τελευταία αποστολή, τo Atlantis και το τετραμελές του πλήρωμα μεταφέρουν 3,5 τόνους προμηθειών για τον Διεθνή Διαστημικό Σταθμό, ο οποίος έχει πλέον λάβει το τελικό του σχήμα έπειτα από 13 χρόνια εργασιών.

Μετά την επιστροφή του, έπειτα από 12 ημέρες σε τροχιά, το γερασμένο σκάφος θα ακολουθήσει το Discovery και το Endeavour στο δρόμο για το μουσείο.

Τέλος μίας εποχής...

Μετά τον παροπλισμό των διαστημικών λεωφορείων, έπειτα από 135 πτήσεις, θα περάσουν τουλάχιστον τρία με πέντε χρόνια μέχρι την επόμενη εκτόξευση αστροναυτών από αμερικανικό έδαφος.

Η επόμενη ημέρα θα ανήκει στους ιδιώτες: Η κυβέρνηση του Μπαράκ Ομπάμα αποφάσισε να αναθέσει σε ιδιωτικές αμερικανικές εταιρείες στις αποστολές ανεφοδιασμού στον Διεθνή Διαστημικό Σταθμό (ISS) και ακύρωσε τα σχέδια του προκατόχου του για την ανάπτυξη του σκάφους Orion, με το οποίο οι ΗΠΑ θα επέστρεφαν στη Σελήνη.

Μέχρι να μπορέσει η διαστημική βιομηχανία να αναλάβει και τις επανδρωμένες αποστολές, οι μεταφορές πληρωμάτων από και προς τον ISS θα πραγματοποιούνται αποκλειστικά με τα ρωσικά Soyuz.

Ο Αμερικανός πρόεδρος έχει δηλώσει ότι απώτερος στόχος είναι μια επανδρωμένη αποστολή στον Άρη, πιθανώς στα μέσα της δεκαετίας του 2030.

Πρώτα, όμως, οι Αμερικανοί θα ταξιδέψουν σε κάποιον αστεροειδή ή σε ένα από τα δύο φεγγάρια του Άρη.

Αυτό πιθανότατα θα γίνει τη δεκαετία του 2020 με ένα σκάφος που αναπτύσσει η Lockheed Martin, με την ονομασία Πολυχρηστικό Όχημα Προσωπικού, ή MPCV.

... αρχή μίας νέας

«Η σημερινή εκτόξευση ίσως να σηματοδοτεί την τελευταία πτήση διαστημικού λεωφορείου. Ταυτόχρονα, όμως, μας ωθεί στην επόμενη εποχή της ατελείωτης περιπέτειας να επεκτείνουμε τα όρια της εξερεύνησης του Διαστήματος» ανέφερε ο πρόεδρος των ΗΠΑ Μπαράκ Ομπάμα.

«Ξέρω ότι οι Αμερικανοί μοιράζονται την υπερηφάνεια μου για όσα έχουμε επιτύχει ως χώρα, και την ανυπομονησία μου για το επόμενο κεφάλαιο της υπεροχής μας στο Διάστημα», πρόσθεσε ο Αμερικανός πρόεδρος.

«Πίσω από το Atlantis και το πλήρωμα των γενναίων αστροναυτών του, βρίσκονται χιλιάδες εργαζόμενοι που έχουν ριχτεί με το σώμα και την ψυχή τους στο πρόγραμμα του αμερικανικού διαστημικού λεωφορείου τα τελευταία 30 χρόνια. Σε αυτούς, και σε όλα τα μέλη της NASA, θέλω να εκφράσω την ειλικρινή ευγνωμοσύνη μου», συμπλήρωσε ο Μπαράκ Ομπάμα.

in.gr