Το πρώτο σύστημα για τον ανεφοδιασμό δορυφόρων σε τροχιά μεταφέρθηκε για δοκιμές στον Διεθνή Διαστημικό Σταθμό (ISS) στο πλαίσιο της τελευταίας αποστολής διαστημικού λεωφορείου.

Αυτό σημαίνει ότι ο γιγάντιος ρομποτικός βραχίονας Canadarm που υπάρχει ήδη στον σταθμό θα εξοπλιστεί με ειδικά εργαλεία και μάνικα για καύσιμα.

Το πείραμα ονομάζεται «Αποστολή Ρομποτικού Ανεφοδιασμού» (RMM) και αναμένεται να παρατείνει σημαντικά τη ζωή των υφιστάμενων δορυφόρων, από τους οποίους κανείς δεν έχει σχεδιαστεί για ανεφοδιασμό με καύσιμα σε τροχιά.

Στη διάρκεια του μοναδικού διαστημικού περίπατου που περιλαμβάνει η αποστολή του Atlantis, δύο από τους αστροναύτες του διαστημικού λεωφορείου θα εγκαταστήσουν την Τρίτη τον εξοπλισμό του συστήματος στο εξωτερικό του σταθμού.

Το σύστημα περιλαμβάνει μια εξειδικευμένη εργαλειοθήκη και ένα αντίγραφο δορυφόρου στον οποίο το ρομπότ θα δοκιμάσει την επιδεξιότητά του: θα χρειαστεί να κόψει καλώδια και φύλλα μονωτικού υλικού, να ανοίξει δύο διαφορετικά καπάκια, να φτάσει τη βαλβίδα καυσίμων και να διοχετεύσει στη δεξαμενή υγρό οινόπνευμα που προσομοιώνει τα καύσιμα.

Ο ρομποτικός βραχίονας Canadarm, μήκους 18 μέτρων, θα ξεκινήσει τις προσπάθειες μετά την επιστροφή του Atlantis στη Γη στις 21 Ιουλίου.

Σε μια άλλη εξέλιξη την Τρίτη, η NASA διαβεβαίωσε ότι ένα διαστημικό σκουπίδι που είχε εντοπιστεί να πλησιάζει τον ISS θα περάσει τελικά σε απόσταση 11 χιλιομέτρων και δεν θα απειλήσει το πολυεθνικό τροχιακό συγκρότημα.

Με την εγκατάσταση του RMM και της αποθηκευτικής μονάδας Rafaelo που μετέφερε το Atlantis, η συναρμολόγηση του ISS έχει πλέον ολοκληρωθεί έπειτα από 12 χρόνια εργασιών.

Το Atlantis θα ακολουθήσει το Discovery και το Endeavour στο δρόμο για το μουσείο και η NASA θα αναθέσει τις μεταφορές φορτίων στον ISS σε ιδιωτικές αμερικανικές εταιρείες.

Τις μεταφορές αστροναυτών θα αναλάβουν για τα επόμενα χρόνια αποκλειστικά τα ρωσικά Soyuz.


tanea