Στη χώρα μας, από το 1996 έχει καθιερωθεί η πρώτη εβδομάδα του Νοεμβρίου (1-7 Νοεμβρίου) να εορτάζεται ως εβδομάδα μητρικού θηλασμού με στόχο την προώθηση του θηλασμού και τη βελτίωση της υγείας των βρεφών.

Το φετινό θέμα της Εβδομάδας του Μητρικού Θηλασμού είναι: «Μητρικός Θηλασμός - Ένα  Κλειδί για τη Βιώσιμη Ανάπτυξη»

Η κεντρική ιδέα της επιλογής του θέματος στηρίζεται στο ότι ο θηλασμός είναι ένα βασικό κλειδί που μας ωθεί να σκεφτούμε για το πώς εκτιμούμε την ευημερία μας από την αρχή της ζωής. Το φετινό θέμα αναφέρεται στη βιώσιμη (αειφόρο) ανάπτυξη και στον τρόπο που ο μητρικός θηλασμός μπορεί να αποτελέσει κλειδί για την ανάπτυξη αυτή. Οι ειδικότεροι στόχοι, εστιάζουν στη διασύνδεση του μητρικού θηλασμού με τέσσερεις θεματικές ενότητες: Διατροφή, ασφάλεια τροφίμων και μείωση της φτώχειας. Επιβίωση, υγεία και ευημερία. Περιβάλλον και κλιματικές αλλαγές. Η γυναικεία παραγωγικότητα και η εργασία.

Σύμφωνα με τα στοιχεία της Βρετανικής Ιατρικής Επιθεώρησης The Lancet, τα οποία επικαλείται η WABA, η πλήρης αξιοποίηση του θηλασμού μπορεί να σώσει τη ζωή 823.000 παιδιών και να συνεισφέρει 302 δισεκατομμύρια δολάρια ετησίως στην παγκόσμια οικονομία. Τα  παγκόσμια  όμως  επίπεδα μητρικού θηλασμού έχουν παραμείνει στάσιμα τις τελευταίες δυο δεκαετίες. Λιγότερο από 40% των νεογνών κάτω των 6 μηνών θηλάζουν αποκλειστικά. Στην Ελλάδα, παρά το γεγονός του υψηλού ποσοστού πρόθεσης για θηλασμό τις πρώτες ημέρες μετά τη γέννηση που φτάνει στο 89%, τα ποσοστά μειώνονται στο 21% τον πρώτο μήνα, 11% τον τρίτο μήνα  και 0,9% τον 6ο μήνα.

 Αναμφισβήτητα το να θηλάσει ή όχι κάποιος το παιδί του είναι κάτι εντελώς προσωπικό. Από την άλλη όμως είναι απαραίτητο να γνωρίζει  τα οφέλη του μητρικού θηλασμού.

Ο μητρικός θηλασμός αποτελεί αναμφισβήτητα το μοναδικό φυσικό και φυσιολογικό τρόπο σίτισης των βρεφών, προσφέροντας αναρίθμητα οφέλη τόσο στο βρέφος, αλλά και στη μητέρα και κατ’ επέκταση στην κοινωνία. Το μητρικό γάλα περιέχει όλα τα απαραίτητα συστατικά για τη σωματική και την πνευματική ανάπτυξη του μωρού, έτοιμα αντισώματα αλλά και αντιφλεγμονώδεις ουσίες. Το μητρικό γάλα είναι αναντικατάστατο και ο θηλασμός, o σπουδαιότερος ψυχικός κρίκος μεταξύ μητέρας και νεογνού.

Ο μητρικός θηλασμός θέτει τη βάση για την καλή υγεία όλων των παιδιών τόσο βραχυπρόθεσμα όσο και μακροπρόθεσμα, και επίσης έχει πλεονεκτήματα για τις μητέρες. 

Στα σημαντικά οφέλη του περιλαμβάνονται: 

● Το μητρικό γάλα παρέχει έτοιμα αντισώματα στο βρέφος τον πρώτο καιρό που δεν έχει αναπτυχθεί το δικό του ανοσοποιητικό σύστημα. Αυτά, σύμφωνα με μελέτες, είναι οι ανοσοσφαιρίνες, που δημιουργούν ένα προστατευτικό «στρώμα» σε επιφάνειες του αναπνευστικού και του γαστρεντερικού συστήματος, θωρακίζοντας τον οργανισμό από λοιμώξεις, προκαλούμενες από ιούς και βακτηρίδια. Εκτός από αυτά, τα μακροφάγα του μητρικού γάλακτος (κύτταρα που σκοτώνουν μικρόβια και ιούς) παίζουν σπουδαίο ρόλο στην ανοσολογική προστασία του μωρού κατά τους πρώτους μήνες, αλλά και μακροχρόνια. Tο αποτέλεσμα για τα παιδιά που θηλάζουν είναι ότι παρουσιάζουν λιγότερες λοιμώξεις του αναπνευστικού και ωτίτιδα.

● O θηλασμός επιβραδύνει την ανάπτυξη της κοιλιοκάκης, μιας διαταραχής του πεπτικού, και προσφέρει προστασία από τη νόσο Crohn και την ελκώδη κολίτιδα στους ενηλίκους. Επίσης, τα μωρά που θηλάζουν παρουσιάζουν λιγότερες διάρροιες και δεν έχουν δυσκοιλιότητα. Αυτό αποδίδεται στην καλή απορρόφηση των πρωτεϊνών του μητρικού γάλακτος.

● Τα βρέφη που θηλάζουν έχουν λιγότερες πιθανότητες να παρουσιάσουν ινσουλινοεξαρτώμενο διαβήτη, αλλεργίες και άσθμα.

● O θηλασμός προλαμβάνει την παχυσαρκία. Τα μωρά που τρέφονται με ξένο γάλα είναι συνήθως βαρύτερα από εκείνα που θηλάζουν. Αυτό οφείλεται στη διαφορετική σύσταση των δύο τύπων γάλακτος, αλλά και στη διαφορετική σύνθεση του μητρικού στην αρχή του θηλασμού (μεγαλύτερη περιεκτικότητα σε πρωτεΐνες) και προς το τέλος (περισσότερο λίπος), που καλύπτει ακριβώς τις καθημερινές διατροφικές ανάγκες του μωρού. Τα μωρά κατά το θηλασμό έχουν γρήγορα το αίσθημα του κορεσμού και σταματούν μόνα τους. Αντίθετα, όταν σιτίζονται με ξένο γάλα, πιέζονται από τη μητέρα να αδειάσουν το μπουκάλι και, καθώς κάτι τέτοιο το βρίσκουν πιο εύκολο, καταναλώνουν όλη την ποσότητα και, τελικά, παίρνουν περισσότερες θερμίδες.

Πέρα από την αδιαμφισβήτητα πλεονεκτήματα του  μητρικού  θηλασμού όσο αφορά την θρεπτική αξία και την προστασία από τις ασθένειες,  ο μητρικός θηλασμός  δίνει την ευκαιρία να αναπτυχθεί η καλύτερη σχέση μεταξύ παιδιού και μητέρας. Στο μωρό προσφέρει την «ζεστασιά», την ασφάλεια και την επαφή με το σώμα της μητέρας.