Ο Διεθνής Διαστημικός Σταθμός (ISS) θα εκκενωθεί, αν δε γίνει μια πτήση του ρωσικού διαστημικού σκάφους Soyouz έως τα μέσα Νοεμβρίου, και θα ελέγχεται από τη Γη, ανακοίνωσε ένας αξιωματούχος της NASA.

"Εάν ένα Soyouz δεν εκτοξευτεί έως τις 16 Νοεμβρίου ή περίπου εκείνη τη χρονική περίοδο (...) θα πρέπει να εκκενώσουμε τον ISS", δήλωσε ο υπεύθυνος του Σταθμού στη NASA, Μάικ Σαφρεντίνι, σε τηλεφωνική συνέντευξη τύπου.

Η ρωσική διαστημική υπηρεσία ανακοίνωσε την αναβολή της επόμενης πτήσης ενός διαστημικού οχήματος Soyouz με τρεις επιβαίνοντες προς τον ISS στις 22 Σεπτεμβρίου, και αυτή θα γίνει, "το συντομότερο δυνατό" στα τέλη Οκτωβρίου, μετά την αποτυχία της εκτόξευσης, την Τετάρτη, ενός διαστημοπλοίου φορτίου Progress προς τον ISS.

Η απώλεια του Progress με σχεδόν τρεις τόνους εφοδίων προκλήθηκε από μια βλάβη στον τελευταίο όροφο του εκτοξευτή πυραύλου. Ο ίδιος όροφος χρησιμοποιείται επίσης και στον πύραυλο που θα εκτόξευε το διαστημόπλοιο Soyouz.

Σύμφωνα με το Μάικ Σαφρεντίνι, ο ISS μπορεί να λειτουργήσει χωρίς πλήρωμα "επ' αόριστον χωρίς τεχνική βλάβη των κρίσιμων συστημάτων".

Το κανονικό πλήρωμα του ISS αποτελείται από έξι μέλη, σήμερα είναι τρεις Ρώσοι, δύο Αμερικανοί και ένας Ιάπωνας. Το πλήρωμα του ISS, που ονομάζεται "Αποστολή (Expedition)", εναλλάσσεται κάθε έξι μήνες.

Η Ρωσία είναι πλέον η μόνη χώρα που μπορεί να μεταφέρει αστροναύτες στον ISS, καθώς το αμερικανικό διαστημικό λεωφορείο Ατλαντίς, έκανε τον Ιούλιο την τελευταία του πτήση προς τον ISS.

Οι Ηνωμένες Πολιτείες εξαρτώνται αποκλειστικά από τη Ρωσία για τη μεταφορά των αστροναυτών τους στον ISS σε τιμή τουλάχιστον 50 εκατομμυρίων δολαρίων για την κάθε θέση, έως ότου ένα διαστημόπλοιο των ΗΠΑ θα αναλάβει και πάλι την αποστολή αυτή, και αυτό δε θα γίνει πριν από το 2015.