Ένα είδος «απάντησης» στην πρόσφατη εμφάνιση του κινεζικού stealth μαχητικού J-20 αποτέλεσε η πρώτη δοκιμαστική πτήση του αμερικανικού ρομποτικού stealth βομβαρδιστικού, X-47B.

Το αεροσκάφος σχεδίασε και κατασκεύασε η Northrop Grumman για λογαριασμό του πολεμικού ναυτικού των ΗΠΑ. Η δοκιμαστική πτήση διήρκεσε 29 λεπτά και το X-47B έφτασε σε ύψος 5.000 ποδών.

Το νέο αυτό, μη επανδρωμένο αεροσκάφος, θεωρείται πως θα σηματοδοτήσει την έλευση της νέας γενιάς UAV (Μη επανδρωμένων αεροσκαφών) και ουσιαστικά αποτελεί μία μικρότερη έκδοση του stealth στρατηγικού βομβαρδιστικού της πολεμικής αεροπορίας των ΗΠΑ, B-2. Ως εκ τούτου, αποτελεί ένα βήμα παραπέρα σε σχέση με τα υπάρχοντα μη επανδρωμένα σκάφη που χρησιμοποιούνται από τις αμερικανικές ένοπλες δυνάμεις, όπως το Predator και το Reaper.

Το X-47B λέγεται πως είναι πρακτικά αόρατο στα ραντάρ και μπορεί να πετάξει με πολύ υψηλότερες ταχύτητες από ό,τι τα προαναφερθέντα ελικοφόρα σκάφη. Κατά τον πλοίαρχο Τζέημι Ένγκνταλ, υπεύθυνο προγράμματος του X-47B, «πρόκειται για μία ματιά στο μέλλον, καθώς το πρώτο αεριωθούμενο, άνευ ουράς αεροσκάφος του πολεμικού ναυτικού πέταξε στους αιθέρες».

Η πρώτη αυτή πτήση είχε ως στόχο τη δοκιμή των συστημάτων ελέγχου και πλοήγησης, καθώς και της αεροδυναμικής συμπεριφοράς του αεροσκάφους. Το «πιλοτάρισμα» είχε αναλάβει ομάδα μηχανικών της εταιρείας και ειδικών του ναυτικού των ΗΠΑ.

Η Northrop κατασκευάζει το αεροσκάφος στο πλαίσιο μίας συμφωνίας ύψους 636 εκατομμυρίων δολαρίων, η οποία είχε υπογραφεί το 2007. Ο Τζάνις Παμίλιανς, αντιπρόεδρος του τομέα αεροδιαστημικών συστημάτων της εταιρείας, δήλωσε πως «ο σχεδιασμός ενός άνευ ουράς, μεγέθους μαχητικού, μη επανδρωμένου αεροσκάφους εξαρχής δεν είναι κάτι εύκολο…αποτέλεσε τιμή μας να 'δώσουμε φτερά' στο όραμα του ναυτικού για τα μη επανδρωμένα αεροσκάφη αεροπλανοφόρων».

Αν και θα χρειαστούν ακόμη κάποια χρόνια για να καταστεί το X-47B έτοιμο για επιχειρήσεις, εκτιμάται πως η πρώτη του δοκιμαστική πτήση από κατάστρωμα αεροπλανοφόρου θα λάβει χώρα το 2013.


BBC Newsbeat