Ο καρκίνος του ήπατος είναι ο πέμπτος συχνότερος καρκίνος παγκοσμίως. Είναι ταυτόχρονα η τρίτη συχνότερη αιτία θανάτων λόγω καρκίνου.

Ο αριθμός των νέων περιστατικών καρκίνου του ήπατος αυξάνεται γρήγορα σε πολλές χώρες του κόσμου. Υπάρχουν ανησυχίες ότι η νόσος δυνατόν να πάρει επιδημικές διαστάσεις.

Οι λόγοι της σημαντικής αύξησης περιλαμβάνουν την ηπατίτιδα C, τη χρήση ναρκωτικών ενδοφλέβια, την παχυσαρκία και το διαβήτη τύπου 2.

Οι άνδρες προσβάλλονται από καρκίνο του ήπατος συχνότερα συγκριτικά με τις γυναίκες. Στις Ηνωμένες Πολιτείες οι άνδρες προσβάλλονται με διπλάσια συχνότητα από ότι οι γυναίκες. Στην Ασία η συχνότητα της νόσου στους άνδρες μπορεί να είναι 8 έως 10 φορές μεγαλύτερη από ότι στις γυναίκες.

Το συκώτι των ανδρών παρουσιάζει διαφορές από το συκώτι των γυναικών γεγονός το οποίο μπορεί να εξηγεί τις διαφορετικές συχνότητες καρκίνου του ήπατος στα δύο φύλα. Οι διαφορές αυτές έχουν σχέση με την εφηβεία, την αυξητική ορμόνη και τα γονίδια που εκφράζονται στο συκώτι των ανδρών και γυναικών αντίστοιχα. Το συκώτι των ανδρών πιθανόν να αντιδρά διαφορετικά σε διάφορους παράγοντες όπως τα αντιβιοτικά, άλλα φάρμακα ή ουσίες από ότι το συκώτι των γυναικών.

Οι παράγοντες που αυξάνουν τον κίνδυνο προσβολής από καρκίνο του ήπατος είναι:
1. Ηπατίτιδες: Οι χρόνιες μολύνσεις του ήπατος από τους ιούς που προκαλούν ηπατίτιδα B και C, είναι σε θέση να προκαλούν καρκίνο του ήπατος. Σε αριθμό ασθενών με τις εν λόγω ηπατίτιδες, αναπτύσσεται καρκίνος ήπατος μετά από πολλά χρόνια μόλυνσης

2. Κίρρωση του ήπατος: Στην κίρρωση τα ηπατοκύτταρα καταστρέφονται και αντικαθίστανται από ινώδη ιστό. Περίπου 5% των ασθενών με κίρρωση, παρουσιάζουν καρκίνο ήπατος. Η κίρρωση δυνατόν να προκληθεί από κατάχρηση αλκοόλ, ιούς, φάρμακα, χημικές ουσίες, παράσιτα. Κάποτε η αιτία της κίρρωσης παραμένει άγνωστη

3. Αφλατοξίνη: Πρόκειται για τοξίνη που προκαλεί καρκίνο ήπατος. Η αφλατοξίνη δημιουργείται στη μούχλα που σχηματίζεται σε ξηρούς καρπούς και δημητριακά

4. Το άρρεν φύλο: Οι άνδρες παρουσιάζουν με μεγαλύτερη συχνότητα τη νόσο από ότι οι γυναίκες

5. Οικογενειακό ιστορικό: Άτομα με οικογενειακό ιστορικό καρκίνου του ήπατος έχουν περισσότερες πιθανότητες να προσβληθούν από τη νόσο

6. Ηλικία: Στους ηλικιωμένους άνω των 60 ετών, η νόσος είναι συχνότερη
Όσο περισσότερους παράγοντες κινδύνου παρουσιάζει ένα άτομο, τόσα αυξάνονται οι πιθανότητες του να προσβληθεί από τη νόσο. Ωστόσο πολλοί άνθρωποι με γνωστούς παράγοντες κινδύνου για καρκίνο του ήπατος δεν προσβάλλονται από τη νόσο.

Εάν κάποιος ανησυχεί ότι θα προσβληθεί από καρκίνο ήπατος λόγω του ότι έχει παράγοντες ψηλού κινδύνου, μπορεί να συζητήσει το πρόβλημα με το γιατρό του ο οποίος θα του συστήσει εάν χρειάζεται ένα συγκεκριμένο πρόγραμμα παρακολούθησης και τσεκ απ.

Ο καρκίνος του ήπατος, στα αρχικά του στάδια δεν προκαλεί συμπτώματα. Εξελίσσεται χωρίς να γίνεται αντιληπτός.

Σταδιακά εμφανίζονται διάφορα συμπτώματα όπως:

1. Πόνος στο άνω και δεξιό μέρος της κοιλιάς. Ο πόνος μπορεί να αντανακλάται στην πλάτη και στον ώμο

2. Πρήξιμο της κοιλιάς, αύξηση μεγέθους του ήπατος (ηπατομεγαλία) ή ακόμη ψηλάφηση όγκου στην περιοχή του ήπατος

3. Απώλεια βάρους

4. Ανορεξία και αίσθημα πληρότητας

5. Επίμονη, έντονη κούραση

6. Αδυναμία

7. Αναγούλες και εμετοί

8. Ίκτερος: Κίτρινη χροιά δέρματος, ματιών και ούρα πολύ σκούρου χρώματος

9. Πυρετός

Όταν εκδηλώνονται τέτοια συμπτώματα, αυτό δεν σημαίνει αυτόματα ότι ο ασθενής παρουσιάζει καρκίνο του ήπατος. Υπάρχουν και άλλες ασθένειες του ήπατος ή άλλων συστημάτων του οργανισμού που είναι σε θέση να δημιουργούν ανάλογα συμπτώματα.

Άτομα που παρουσιάζουν τέτοια σημεία και συμπτώματα, επιβάλλεται άμεσα να ζητούν συμβουλή από γιατρό. Ο γιατρός αφού πάρει το ιστορικό, εξετάσει τον ασθενή και ζητήσει να γίνουν συμπληρωματικές εξετάσεις (αίματος και απεικονιστικές), θα είναι σε θέση να τοποθετήσει την ορθή διάγνωση και να συστήσει θεραπεία.