Ο πατριάρχης της Ορθόδοξης Εκκλησίας της Αιθιοπίας Παύλος πέθανε την Πέμπτη σε ηλικία 76 ετών, όπως ανακοίνωσε η κυβέρνηση της χώρας, χωρίς να διευκρινίσει τις συνθήκες του θανάτου του.

"Η Αγιότητά του εκοιμήθη", είπε ο εκπρόσωπος της αιθιοπικής κυβέρνησης, Σιμέλες Κεμάλ.

Στην ιστοσελίδα του υπουργείου Εξωτερικών της Αιθιοπίας αναφέρεται ότι ο πατριάρχης Παύλος νοσηλευόταν τις τελευταίες εβδομάδες, αλλά δεν διευκρινίζεται από τι έπασχε. Ο Κεμάλ είπε ότι δεν έχει καμία πληροφορία για το αν θα παραστεί στην κηδεία του πατριάρχη ο πρωθυπουργός Μέλες Ζενάουι, ο οποίος δεν έχει εμφανιστεί δημοσίως από τον Ιούνιο και δεν ασκεί τα καθήκοντά του για λόγους υγείας.

Περίπου τα δύο τρία των περίπου 83 εκατομμυρίων κατοίκων της χώρας είναι χριστιανοί και οι περισσότεροι από αυτούς είναι κόπτες. Το 30% του πληθυσμού είναι μουσουλμάνοι.

Ο Παύλος ήταν επικεφαλής της Ορθόδοξης Εκκλησίας της Αιθιοπίας από το 1992. Γεννήθηκε το 1935 στο Τίγκρε και ήταν γιος ιερέα. Έγινε μοναχός και στη συνέχεια ιερέας και επίσκοπος. Το 1976 φυλακίστηκε από το στρατιωτικό καθεστώς και όταν αποφυλακίστηκε έφυγε στις ΗΠΑ όπου έκανε το διδακτορικό του στο Πανεπιστήμιο του Πρίνστον. Επέστρεψε στην Αιθιοπία το 1991.

Ο πατριάρχης Παύλος συνέβαλε στις διαπραγματεύσεις που οδήγησαν το 2000 στον τερματισμό του πολέμου μεταξύ Αιθιοπίας και Ερυθραίας. Την ίδια χρονιά η Ύπατη Αρμοστεία του ΟΗΕ για τους πρόσφυγες του απένειμε το μετάλλιο Νάνσεν για το ρόλο που διαδραμάτισε η Εκκλησία στην προστασία των προσφύγων.

Οι επίσκοποι της Αιθιοπικής Ορθόδοξης Εκκλησίας αναμένεται ότι θα συνεδριάσουν αύριο για να αποφασίσουν πού και πότε θα τελεστεί η κηδεία του πατριάρχη.