Το διαστημικό τηλεσκόπιο ''Κέπλερ'' της NASA ανακάλυψε 11 νέα πλανητικά (ηλιακά) συστήματα που φιλοξενούν συνολικά 26 επιβεβαιωμένους εξωπλανήτες. Η ανακάλυψη σχεδόν τριπλασιάζει τον αριθμό των άστρων που έχουν βρεθεί να έχουν πάνω από ένα πλανήτη σε τροχιά γύρω τους. Συνολικά, μέχρι σήμερα, έχουν επιβεβαιωθεί 729 εξωπλανήτες και από αυτούς οι 61 έχουν εντοπισθεί από το ''Κέπλερ''.

Κάθε ένα από τα νέα εξωπλανητικά συστήματα περιλαμβάνει από δύο το μικρότερο έως πέντε εξωπλανήτες το μεγαλύτερο. Το τελευταίο είναι το άστρο Κέπλερ-33, παλαιότερο και μεγαλύτερο από τον ήλιο μας, γύρω από το οποίο και οι πέντε πλανήτες του βρίσκονται σε ''σφιχτές'' τροχιές πιο κοντινές ακόμα και από τον Ερμή.

Οι εξωπλανήτες, σύμφωνα με τα πρακτορεία Ρόιτερ και Γαλλικό, έχουν μέγεθος από μιάμιση φορά την ακτίνα της Γης έως μεγαλύτερο του Δία, ενώ οι 15 από τους 26 έχουν μέγεθος μεταξύ της Γης και του Ποσειδώνα. Περαιτέρω παρατηρήσεις απαιτούνται για να εντοπισθούν ποιοι είναι βραχώδεις σαν τον πλανήτη μας και ποιοι αέριοι γίγαντες.

Οι εξωπλανήτες κάνουν μια πλήρη περιφορά γύρω από το άστρο τους (δηλαδή το έτος τους διαρκεί) από έξι έως 143 γήινες μέρες. Στην πλειονότητά τους οι τροχιές τους είναι πολύ κοντινές στον ήλιο τους, πιο κοντά από ό,τι η Αφροδίτη στον Ήλιο (η οποία έχει θερμοκρασία 464 βαθμών Κελσίου), άρα θα είναι ακόμα πιο καυτοί και συνεπώς θεωρείται απίθανο να φιλοξενούν ζωή.

Το ''Κέπλερ'' έχει ανακαλύψει, μέσα στα περίπου δυόμισι χρόνια λειτουργίας του, πάνω από 60 βεβαιωμένους εξωπλανήτες και πάνω από 2.300 υποψήφιους, που χρειάζονται επιβεβαίωση. ''Αυτό σημαίνει ότι ο γαλαξίας μας σίγουρα είναι γεμάτος πλανήτες όλων των μεγεθών και των τροχιών'', δήλωσε ο επιστήμων του ''Κέπλερ'' Νταγκ Χάντγκινς.

Το διαστημικό τηλεσκόπιο εντοπίζει τους εξωπλανήτες μετρώντας την αλλαγή της φωτεινότητάς του άστρου τους, όταν ανάμεσα σε αυτό και στο ''Κέπλερ'' παρεμβάλλεται η τροχιά ενός πλανήτη. Για να υπάρξει επιβεβαίωση, πρέπει να ακολουθήσουν νέες παρατηρήσεις και από άλλα τηλεσκόπια.

Οι ανακαλύψεις των νέων πλανητών παρουσιάστηκαν με τέσσερις ξεχωριστές επιστημονικές μελέτες στο περιοδικό αστροφυσικής "The Astrophysical Journal" και στο περιοδικό της βρετανικής Βασιλικής Αστρονομικής Εταιρίας "Monthly Notices".

Εξάλλου ένας μικρός αστεροειδής, με μέγεθος περίπου όσο ένα λεωφορείο, πρόκειται να περάσει σήμερα πολύ κοντά (για τα αστρονομικά δεδομένα) στη Γη, πολύ πιο κοντά από όσο απέχει το φεγγάρι, όμως δεν συνιστά κανένα κίνδυνο, σύμφωνα με επιστήμονες της NASA.

Ο αστεροειδής 2012BX34, που μόλις ανακαλύφθηκε, θα περάσει το απόγευμα της Παρασκευής σε απόσταση περίπου 59.000 χιλιομέτρων από τη Γη. Έχει μήκος γύρω στα 11 μέτρα και δεν θα πέσει πάνω στον πλανήτη.